25 de abril de 1667: fallece el Hermano Pedro San José de Betancur en la ciudad de Santiago de los Caballeros de Guatemala

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Ermita de El Calvario en Antigua Guatemala.  Fue construida por el entusiasmo del Hermano Pedro en el siglo XVII.  Fotografía de Juan José de Jesús Yas a principios del siglo XX.  Imagen tomada de Wikimeda Commons.

Pedro de San José Betancur nació en Tenerife, entonces parte del Imperio Español, el 21 de marzo de 1626 y es conocido entre los guatemaltecos simplemente como el “Hermano Pedro” o “santo Hermano Pedro”. Entre muchas cosas, fue un religioso terciario franciscano y misionero español, fundador de la Orden de los Betlemitas.

Betancur era descendiente de guanches y canarii, es decir los antiguos aborígenes de las islas de Tenerife y Gran Canaria respectivamente así como de repobladores castellanos en el Tenerife del siglo XVI. El apellido Betancur era originalmente Bethancourt, de origen normando, sufriendo cambios a Bethancur, Betancurt, Bethancuourt y Betancur.

De su vida en Tenerife se cuenta que solía permanecer en la ahora famosa cueva que lleva su nombre, que está situada en El Médano en el sur de la isla, y que utilizaba Betancur como refugio con su ganado durante el invierno, como lugar de oración y como escondite para resguardarse de los piratas.

A los 23 años abandonó su tierra natal, se embarcó hacia América saliendo desde el puerto de Santa Cruz de Tenerife y llegó a La Habana en Cuba en donde estuvo acogido por más de un año en la casa de un clérigo natural de Tenerife. Al año siguiente, embarcó hacia Honduras, y de ahí se trasladó a Guatemala.

Apenas desembarcar en Guatemala sufrió una grave enfermedad, durante la cuál tuvo la primera oportunidad de estar con los más pobres y desheredados. Tras su recuperación inició estudios eclesiásticos en el Colegio de San Lucas de la Compañía de Jesús pero acabó profesando como terciario franciscano en el Convento de San Francisco en la Ciudad de Santiago de Los Caballeros de Guatemala.

Fundó centros de acogida para pobres, indígenas y vagabundos. Otros terciarios lo imitaron, y fundó la Orden de los Hermanos de Nuestra Señora de Bethlehem en 1656, con el fin de servir a los pobres. El hermano Pedro es considerado el gran evangelizador de las Indias Occidentales, del mismo modo que san Francisco Javier lo es de las Indias Orientales. El santo atendió a pobres, enfermos, huérfanos y moribundos, y fue un precursor de los Derechos Humanos.

Uno de sus mayores deseos fue el volver a su tierra y hacer una peregrinación al Santuario de la Virgen de Candelaria, patrona de las Islas Canarias. Sin embargo, el hermano Pedro no vería cumplido su deseo debido a su muerte repentina el 25 de abril de 1667, apenas a los 41 años de edad. Sus restos se encuentran en la Iglesia de San Francisco en la Antigua Guatemala donde es visitado por miles de fieles todos los años.

Betancur ha estado sepultado en la iglesia de San Francisco en la Antigua Guatemala desde su muerte, pero en diferentes ubicaciones:

  1. 1667-1684: sacristía Antigua
  2. 1684-1692: transeto sur
  3. 1703-1817: alacena inmediata al altar mayor, pared sur
  4. 1817-1990: capilla de la Tercera Orden
  5. 1990- : capilla Vera Cruz (remodelada para el efecto con tallas de José Nicolás).

Por la presencia de los restos mortales del Hermano Pedro, la iglesia de San Francisco fue elevada a la calidad de santuario arquidiocesano por el arzobispo de Guatemala, cardenal Rodolfo Quezada Toruño, el 30 de julio de 2003.

BIBLIOGRAFIA: